Історичний живопис: художній жанр чи маніпулювання правдою?

Історичний живопис як жанровий термін прагне описати предмет твору – важливі історичні події чи моменти з популярної міфології та літератури, – а не стилістичні аспекти твору мистецтва. Тим не менш, картини в цьому жанрі, як правило, мають додатковий присмак грандіозності та драматизму. Ці якості заслуговують на критичний розгляд, особливо стосовно зображень реальних історичних подій.

У Французькій Королівській академії історичний живопис вважався найвищим видом мистецтва, замінюючи портретний живопис, натюрморти та пейзажі. Ці картини, популярні в європейському та американському мистецтві сімнадцятого, вісімнадцятого та дев’ятнадцятого століть, дають цікаве уявлення про мотиви конкретних художників та їх покровителів.

Грандіозність та сюжет історичного живопису частково можуть бути природним продовженням захоплення стародавніми греками та Римською імперією того часу. Саме це й сталося із історичними картинами сера Джошуа Рейнольдса, першого президента Лондонської Королівської академії. Рейнольдс, незалежно від фактичного періоду часу, з якого були взяті його картини, безперервно зображував свої фігури у класичному одязі та оточував їх античною архітектурою.

Джошуа Рейнольдс, леді Сара Банбері, яка приносить жертву ласки, між 1763 і 65 роками. Полотно, олія. 95,5 x 59,7 дюйми (242,5 x 151,7 см) Художній інститут Чикаго.

Проте деякі — хоч і не всі — історичні картини відіграли незаперечну роль у підтримці династій та імперій, що виникли протягом цих століть. І, можливо, навіть більшою мірою ці картини працювали, щоб придушити будь-яке почуття автономії в межах колоній і територій, отриманих цими національними державами, і все це для того, щоб зміцнити контроль.

Зробивши важливий відхід від стилістичної традиції, встановленої такими художниками, як Рейнольдс, Бенджамін Вест прагнув зробити свої історичні картини якомога точнішими з погляду одягу та обстановки – від точної архітектури до регіональної флори та фауни. Особливо стосовно картини сучасних подій, це додало роботам Уеста додаткове відчуття реалізму і надійності. Навіть Рейнольдс це визнав.

Бенджамін Вест, Смерть генерала Вульфа, 1770. Полотно, олія. 151 см × 213 см (59 дюймів × 84 дюйми). Національна галерея Канади, Оттава.

Через свою правдоподібність картини Веста — і місця, в яких вони розходилися з реальністю — раптово мали небезпечну здатність вводити в оману. Візьміть центральні фігури на одній з найвідоміших картин «Смерть генерала Вульфа» (1770).

На картині зображено ключову битву французько-індійської війни (Семирічна війна), що відбулася у вересні 1759 поблизу Квебеку. Робота пронизана фактичними та вигаданими деталями поряд із стратегічно реалізованими візуальними алюзіями.

Британський генерал Вульф лежить ниць, нагадуючи Христа в культовому форматі П’єта. На його правому передпліччі, де його було фактично поранено, була пов’язка, і лікар тиснув на його смертельну рану. Всі люди, що оточували Вулфа, крім одного, насправді не були поруч із ним під час його смерті, а були розкидані по полю битви.

Британці виграли цю битву — ліворуч від картини можна побачити британського посильного, який біжить із ворожим прапором у руці до групи навколо Вульфа, — і багато хто вважав, що перемога належить генералові.

Іншим вигаданим аспектом цієї картини є присутність місцевої людини, ймовірно, з нації ірокезів, що входить до Конфедерації ірокезів. Хоча Конфедерація ірокезів була у союзі з британцями у цій війні, вони не брали участь у цій битві.

Хоча він займає майже таке саме становище, як Вулф, він сидить і здається задумливим, можливо, навіть сумним, і його увага повністю спрямована на британського генерала.

Крім того, на відміну від будь-якої іншої людини, що оточує Вулфа, вона не має особистості. Одне це нелюдяно, але, звісно, ​​є ще щось. Захід помістив його як втілення архетипу «шляхетного дикуна» — колоніального уявлення про «інший» тип людини, ще не зіпсованої цивілізацією, що уособлює вроджену чесноту людини.

Подібно до того, як американський міф про явну долю кінця дев’ятнадцятого століття використовувався для виправдання експансії на захід, багато історичних картин працювали, щоб сформувати та підтримати історії про перевагу та неповноцінність. Цей популярний у Європі та Північній Америці жанр живопису, особливо коли він застосовується до зображення історичних подій, проливає світло на те, як мистецтво можна використовувати для маніпулювання правдою.